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PCR y test de antígenos: diferencias y cuánto tardan los resultados

Son muchas las personas que prefieren hacerse un test antes de ver a sus familiares o amigos estas navidades. Además de llevar mascarilla y guardar las distancias de seguridad.

Una prueba PCR
Una prueba PCR
Toni Galán

España vuelve a aplicar nuevas restricciones en algunas de las comunidades autónomas al incrementarse la incidencia de contagios de la covid-19 en esta sexta ola de la pandemia -la séptima en Aragón-. Los desplazamientos durante el verano fueron numerosos, y los esperados reencuentros familiares llevaron consigo el riesgo indudable de contagios si no se guardaban las medidas sanitarias adecuadas, lo mismo ocurrió en el puente de noviembre o en el de la Constitución. Aunque la vacunación va a buen ritmo en el país, se están dando casos de reinfectados tras inocularse alguna de las vacunas. Muchas personas tienen en su agenda hacerse una prueba para descartar la infección por el SARS-CoV-2 de cara a las fechas de Navidad

La mayor fiabilidad de la PCR, independientemente de que la carga viral sea más o menos alta, hace que sea la elección más responsable, aunque el problema de la espera a la hora de obtener el resultado obliga a que esta decisión se tome cuanto antes. La prueba de antígenos cuesta mucho menos dinero centros privados o en farmacias (las PCR suelen costar 75-100 euros, aproximadamente) y es menos fiable cuando el presumible contacto con alguien infectado es reciente, pero también es válida como medida de precaución.

El pasado 20 de julio, el Consejo de Ministros dio el visto bueno a la venta del test de antígenos para autodiagnóstico en las farmacias sin necesidad de contar con prescripción médica. Actualmente, se pueden comprar en las farmacias a precios muy asequibles. Incluso los venden en packs de 5 test por unos 8 euros. No obstante, ante el aumento de los contagios de covid-19 en plenas fechas navideñas, la gran demanda de test ha hecho que se agoten en muchas de las farmacias y en las que todavía tienen el precio ha aumentado considerablemente. 

Test PCR: cómo se hace y cuánto tardan los resultados

La PCR, siglas en inglés de 'Reacción en Cadena de la Polimerasa', es una prueba de diagnóstico precoz que permite detectar un fragmento del material genético de un patógeno -una molécula de ARN en el caso del coronavirus-. Posee una alta sensibilidad y especificidad. Esta prueba se realiza en un laboratorio de microbiología y el resultado será positivo si la prueba detecta ARN del virus. En cambio, si la técnica de la PCR no detecta el material genético del virus, la persona no estaría infectada o, al menos, la muestra no contiene su material genético. Puede darse el caso de que salga un falso negativo porque la muestra esté mal cogida, por eso es vital que la persona que realice la prueba sea un sanitario especializado. 

Si el resultado ha dado negativo pero hay una sospecha clínica importante se debe realizar otra prueba PCR para asegurar que el paciente no está infectado por el virus, ya que puede darse el caso de que se realice la PCR muy pronto y la persona tenga una carga viral muy baja y no se detecte aún. Por esto, es conveniente repetir la prueba a los pocos días si hay sospecha. En todo caso, si hay la más mínima duda, hay que aislarse.

Los únicos inconvenientes de esta prueba son el precio y que los resultados tardan varias horas -entre cuatro y cinco en la mayoría de casos- y, según la Comunidad Autónoma, puede tardar incluso días dependiendo de la saturación en los laboratorios.

Test rápido de antígenos: cómo se hace y cuánto tardan los resultados

Este tipo de test se realiza a través de una muestra nasofaríngea en el que se detectan de manera rápida algunas proteínas del virus, en cuestión de 10 - 15 minutos se saben los resultados. Esta es una de las ventajas de esta prueba; la otra es que cuesta más o menos la mitad que la PCR. Estos test son perfectos para hacer un primer cribado a la población porque ayuda a desatascar el desbordamiento de los laboratorios.

El inconveniente de este tipo de test es que no es tan sensible como la PCR, aunque la persona sometida a dicha prueba conoce los resultados al instante.

¿Qué es un resultado falso negativo en una prueba de antígenos?

Según la Agencia Española de Medicamentos y Productos Sanitarios (AEMPS) es la obtención de un resultado negativo en personas que sí presentan infección por covid-19. Esto puede ocurrir cuando la carga viral es muy baja o cuando han pasado más de siete días desde el inicio de la infección. También debido a una toma de muestra inadecuada.

La obtención de un resultado falso negativo se considera un riesgo tolerable, siempre que esté dentro de los márgenes establecidos por el fabricante en las instrucciones de uso. Si es mayor, el test no está funcionando correctamente.

Test de antígeno de autodiagnóstico

No es necesaria la intervención de un profesional sanitario para realizarse la prueba, lo que reducirá la presión asistencial en los centros de salud. Según la Agencia Española de Medicamentos y productos sanitarios (AEMPS), conviene seguir minuciosamente las instrucciones de uso del fabricante y hacerse el test durante los siete primeros días desde la infección o en los cinco primeros días desde la aparición de síntomas, cuando la carga viral está en su punto más álgido.

Se debe tener en cuenta la posibilidad de obtener resultados falsos positivos y falsos negativos, en caso de realizar la prueba sin tener síntomas o cuando la carga viral es baja.

Si el resultado es positivo aparecerán dos líneas horizontales de color: la línea de test (T) y la línea de control (C) y si es negativo aparecerá una única línea horizontal de color: la línea de control (C). Es un test rápido con lo que el resultado de la prueba se obtiene en unos 15 minutos aproximadamente.

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