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¿Qué es la variante ómicron? ¿Es más agresiva? ¿Sirven las vacunas actuales?

La nueva variante está poniendo en jaque a todo el mundo. Los últimos países en confirmar su aparición han sido España y Japón.

Síntomas de ómicron: de la fatiga extrema al dolor muscular
Síntomas de ómicron: de la fatiga extrema al dolor muscular

La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha alertado sobre la presencia de esta variante ya que supone un riesgo mundial "muy alto", que ya ha sido confirmada en diversos países de Europa, así como Canadá, China e Israel, entre otros. La variante B.1.1.529 se notificó por primera vez a la OMS desde Sudáfrica el pasado 24 de noviembre. El primer caso de ómicron en España fue confirmado este lunes 29 de noviembre. Se trata de un hombre, con síntomas leves, que regresó el pasado domingo de Sudáfrica con escala en Ámsterdam y que estaba vacunado con las dos dosis de Pfizer. Además, la Comunidad de Madrid confirmó este martes el segundo caso positivo de la variante ómicron del Covid-19, una pasajera de 61 años que llegó a España procedente de Sudáfrica también con escala en Ámsterdam.

Por otro lado, las autoridades sanitarias de Japón han confirmado este martes que se ha registrado su primer caso de la variante ómicron del coronavirus tan solo una semana después de que fuera descubierta por vez primera en Sudáfrica. Japón, por su parte, ha cerrado sus fronteras a las llegadas de ciudadanos extranjeros desde este mismo martes y ha vuelto a imponer una cuarentena de diez días en instalaciones designadas por el Gobierno para aquellos ciudadanos nipones que hayan vuelto al país.

PREGUNTAS Y RESPUESTAS SOBRE LA NUEVA VARIANTE ÓMICRON

Ante la creciente preocupación por esta variante que pone en jaque a todo el mundo, son muchos los ciudadanos a los que les surgen dudas ante esta nueva amenaza. 

¿Cuáles son los síntomas de ómicron?

La variante B.1.1.529 es similar a la beta, identificada también en Sudáfrica. Ómicron tiene síntomas inusuales, pero leves, y la fatiga extrema es la más palpable en los casos identificados. Los contagiados con ómicron no sufren el síntoma que hasta ahora resultaba más claro para sospechar del contagio de la covid-19; la pérdida del olfato y el gusto. La nueva variante se caracteriza por una elevación inusual del ritmo cardiaco y fiebre muy alta. Otro síntoma son los dolores musculares durante un par de días. El desarrollo de la enfermedad es leve.

¿Es más agresiva ómicron que las otras variantes?

No; el hecho de que la variante ómicron acumule decenas de mutaciones no la convierte automáticamente en más agresiva o letal; y las vacunas actuales, que se pueden rediseñar con rapidez y facilidad, siguen siendo una de las mejores armas para combatir la pandemia, pero no la única.

¿Es normal esta evolución de la covid-19?

La nueva variante presenta decenas de mutaciones con respecto al virus original, pero que el virus cambie es perfectamente esperable, pero "esta variante ha acumulado más mutaciones que otras, y nos preguntamos el porqué", responde Isabel Sola, investigadora del Centro Nacional de Biotecnología del Consejo Superior de Investigaciones Científicas, en una entrevista a EFE. "Se especula con que Sudáfrica es un país donde hay mucha incidencia del Virus de Inmunodeficiencia Humana (HIV) y muchas personas con un sistema inmunodeficiente. En esas condiciones, el virus ha podido evolucionar más libremente. Con un sistema inmune más potente el virus cambia menos", añade.

¿Es la variante ómicron más letal o virulenta?

"No tiene por qué serlo. El virus ha tenido más libertad para cambiar, y esas mutaciones le dan al virus una ventaja. Pero algunas de esas mutaciones pueden ser neutras, y no dar lugar a ningún cambio de comportamiento. Otras pueden, sí, dan lugar a un cambio de comportamientos, pero no tiene que ser más virulento; sería posible incluso que el virus se atenuara y perdiera virulencia. La atenuación es una posibilidad bastante lógica en la evolución de un virus", aclara Sola.

¿Son suficientes las medidas de vigilancia y control vigentes para contener la evolución de ómicron?

Las medidas no farmacológicas conocidas por todos como son las mascarillas, la higiene, la distancia o la ventilación son efectivas frente a cualquier variante. Según Sola, "las vacunas posiblemente conserven efectividad también. Ahora toca ser precavidos, y conviene mantener la vigilancia para ver cómo se comporta, cómo respira el virus".

¿Son las vacunas actuales frente a la covid efectivas contra ómicron?

La investigadora aclara que "se está ya comprobando en los laboratorios este particular; lo que se hace es coger este virus y enfrentarlo al suero de personas que ya están vacunadas para ver si los anticuerpos que inducen las vacunas siguen neutralizando bien y eliminando al virus. Diría que con las mutaciones que ya tiene el virus podría ser que disminuyera algo la efectividad de las vacunas, pero que no la pierda del todo y sea similar a la que tenemos ahora, pero son conjeturas, porque hay que basarse en los resultados experimentales que ya se están haciendo. Y eso tampoco significaría que las vacunas ya no funcionan, porque la inmunidad son los anticuerpos y más cosas, pero nos darían ya una ida muy buena de cómo puede el virus escapar a la inmunidad que ya tenemos".

¿Se puede rediseñar una vacuna en poco tiempo y producirla de forma masiva para cubrir mejor cualquier variante?

"Sí. Son vacunas que se hacen mediante biotecnologia y los cambios son relativamente sencillos. Luego está la cuestión de qué van a exigir las agencias reguladoras para este cambio. La formulación de la vacuna de la gripe se cambia cada año sin necesidad de repetir ensayos clínicos. Directamente se reformula y se produce", aclara Sola.

¿Debe una vacuna rediseñada volver a pasar las mismas fases de ensayo para conseguir las mismas autorizaciones que la vacuna original?

"Habrá que ver cual es la actitud de las agencias reguladoras, y si aceptan directamente la reformulación, en cuyo caso habría vacunas masivamente en unos meses, o si exigen algún tipo de ensayo", apunta Sola.

¿Tendría sentido reforzar las medidas preventivas o recuperar algunas de las que se han ido relajando durante los últimos meses?

"Creo que sí es necesario recuperar medidas no farmacológicas, y no solo por esta nueva variante, que no sabemos cómo se va a comportar, pero simplemente con la variante "delta", que es la que está circulando, estamos comprobando la incidencia en muchos países. Aunque se está vacunando a la gente, no es suficiente". Sola añade que "es necesario recuperar, si queremos mantener el control de la situación, esas medidas no farmacológicas, y más ahora que vienen fechas de reuniones, fiestas, celebraciones, que nos hacen cambiar de comportamientos. Mientras el virus siga circulando esas medidas no se pueden abandonar. La vacunación es importante, pero no es suficiente. No nos podemos jugar todo a una carta, la de la vacunación".

¿Tiene sentido seguir avanzando en la vacunación en los países más desarrollados (terceras y cuartas dosis) mientras en los países y continentes más pobres las tasas de vacunación son tan bajas?

Para Sola "es fundamental afrontar el problema de tener una vacunación universal, porque en países donde la vacunación es muy baja el virus se puede reactivar y aparecer nuevas variantes. Hay que llegar a un punto de equilibrio, en el que los países más desarrollados, donde hay acceso casi ilimitado a las vacunas, se usen de una forma racional. Hay colectivos en los que posiblemente sí sea necesario dar terceras dosis (gente mayor o personas más vulnerables) pero a lo mejor no es necesario extender terceras y cuartas dosis a todo el mundo, y esas dosis habría que repartirlas de forma más igualitaria. Hay que mirar más allá de las fronteras, porque nadie va a estar protegido hasta que todo el mundo lo esté".

¿Tiene sentido seguir hablando de "inmunidad colectiva" (o "de rebaño") ante la proliferación de nuevas variantes?

"Es un concepto que hay que tomar de forma relativa. No es un número mágico que cuando se alcanza nos garantice la protección absoluta y para siempre. Cuantas más personas estén vacunadas, más obstáculos va a tener el virus para transmitirse y eso permite controlar mejor su impacto en la salud pública. Para vencer al virus cuantas más personas estemos vacunadas mejor, y ya hemos comprobado que cuanto mayor es el número de personas vacunadas en un país menor es el número de personas hospitalizadas o los fallecimientos. Esa cifra mágica tendría sentido si las vacunas nos dieran inmunidad del cien por cien y para toda la vida, y que fuera además una inmunidad esterilizante, pero no es el caso", concluye.

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