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¿Qué es el tinnitus? El nuevo síntoma de ómicron

Un estudio del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) demuestra que esta variante covid predominante actualmente puede infectar a las células del oído interno.

Dolor de oído.
Dolor de oído.
Canva

Una de las cosas que la pandemia de la covid-19 recuerda al mundo constantemente es que la ciencia no se detiene en cuanto a investigación se refiere. Desde que en marzo de 2020 llegara a España el SARS-CoV-2 con los primeros casos identificados, han sido innumerables los avances científicos que han trascendido al respecto, y se ha hecho partícipe a la población de buena parte de ellos. Uno de los temas que más han preocupado a los ciudadanos han sido los síntomas que provoca cada variante del coronavirus.

Desde alpha a ómicron, las diversas afecciones se han sucedido en estos casi dos años de pandemia. La fiebre, la tos seca, los dolores musculares generalizados y el cansancio extremo fueron los primeros síntomas identificados al inicio, a los que se fueron sumando la pérdida del gusto, del olfato, el de garganta, diarrea, conjuntivitis, cefaleas... algunos síntomas han estado presentes en la práctica totalidad de las variantes, mientras que otros han aparecido y desaparecido en el devenir de los casos. 

¿Qué es el tinnitus?

Aunque el nombre suene extraño, el tinnitus es más común de los que parece. Casi todo el mundo experimenta de una forma u otra algún caso leve de tinnitus a lo largo de la vida. Generalmente dura una unos minutos, pero el tinnitus constante o recurrente es estresante; en los casos más extremos puede dificultar el desarrollo de una vida normal, ya que puede afectar dramáticamente a la capacidad de concentrarse o dormir. Se trata de un término médico para el fenómeno de 'escuchar' un ruido continuo en los oídos. El entrecomillado del verbo se debe a que la afección en el oído puede ser subjetiva; es decir, el sonido puede ser escuchado solo por la persona. También puede ser un tinnitus objetivo, lo que significa que el sonido es escuchado tanto por la persona afectada como por el examinador, que usa para ello un estetoscopio cerca de la oreja, la cabeza o el cuello de la persona.

El molesto sonido, similar muchas veces al de un timbre o una televisión desintonizada, puede afectar a un oído o a los dos. Es más común de lo que parece; hasta un 20% de la población adulta lo padece en diferentes formas e intensidades, y el porcentaje aumenta con la pérdida de audición asociada a la edad. Un estudio del célebre Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), liderado por la otorrinolaringóloga Konstantina Stankovic, demostró que el virus puede infectar a las células ciliadas del oído interno, que determinan el equilibrio; el trabajo se hizo en conjunción con el Massachusetts Eye and Ear (Estados Unidos) y fue publicado el pasado mes de noviembre en la revista Communications Medicine.

Las células ciliadas no son muchas (unas 3.500) y su función es ayudar a amplificar las vibraciones sonoras que entran en el oído interno desde el oído medio. Cuando la audición funciona normalmente, las células ciliadas internas convierten estas vibraciones en señales eléctricas que viajan como impulsos nerviosos al cerebro. Son, por tanto, decisivas para una audición correcta.

Junto a su colega docente Lee Gehrke, Stankovic comenzó a detectar casos de pérdida de audición, tinnitus y mareos entre pacientes positivos por covid-19. Las posibles vías de entrada del virus en los oídos incluyen la trompa de Eustaquio. El virus también puede salir de la nariz a través de pequeñas aberturas que rodean los nervios olfativos. Eso le permitiría entrar en el espacio cerebral e infectar los nervios craneales, incluido el que conecta con el oído interno. Los investigadores crearon sus modelos celulares tomando células de piel humana y transformándolas en células madre pluripotentes inducidas. A continuación, pudieron estimular esas células para que se diferenciaran en varios tipos de células que se encuentran en el oído interno, incluyendo las ciliadas.   

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