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El rover Perseverance, captado desde el aire por Ingenuity

El helicóptero Ingenuity de la NASA captó desde el aire al rover Perseverance en las imágenes tomadas durante su tercer vuelo.

El helicóptero Ingenuity de la NASA registra su tercer vuelo exitoso
El helicóptero Ingenuity de la NASA registra su tercer vuelo exitoso
NASA/JPL-Caltech HANDOUT

El helicóptero Ingenuity de la NASA captó desde el aire al rover Perseverance en las imágenes tomadas durante su tercer vuelo, realizado el 25 de abril.

Perseverance es visible en la esquina superior izquierda de una de las imágenes aéreas a color de la superficie del cráter Jezero que tomó el helicóptero Ingenuity, informa el JPL (Jet Propulsion Laboratory) que opera la misión.

En una ampliación de la imagen (arriba), se aprecia la estructura y detalles del rover, que sirve de estación de comunicaciones entre el helicóptero y el control de la misión en la Tierra.

Cuando Ingenuity tomó esa imagen, el helicóptero volaba a una altitud de cinco metros y aproximadamente a 85 metros de distancia del rover. Ingenuity está realizando los primeros vuelos a motor de una aeronave en otro mundo.

El helicóptero Ingenuity de la NASA registra su tercer vuelo exitoso
El helicóptero Ingenuity de la NASA registra su tercer vuelo exitoso
NASA/JPL-Caltech HANDOUT

El equipo de Ingenuity en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA quedó "extasiado" al ver el helicóptero desaparecer de la vista, según el comunicado de la agencia espacial. Están investigando un tesoro de información recopilada durante este tercer vuelo que informará no solo de vuelos adicionales de Ingenuity sino también de posibles helicópteros de Marte en el futuro.

"Fue lo que planeamos y, sin embargo, fue asombroso", dijo en un comunicado Dave Lavery, ejecutivo del programa del proyecto para el helicóptero Ingenuity en la sede de la NASA en Washington. "Con este vuelo, estamos demostrando capacidades críticas que permitirán la adición de una dimensión aérea a futuras misiones a Marte".

El generador de imágenes Mastcam-Z a bordo del rover Perseverance Mars de la NASA, que está estacionado en las inmediaciones y sirve como estación base de comunicaciones, capturó un video de este tercer vuelo de Ingenuity (https://www.youtube.com/watch?v=kNx9hcrUpww). En los próximos días, se enviarán segmentos de ese video a la Tierra mostrando la mayor parte del viaje de 80 segundos del helicóptero a través de su zona de vuelo.

El equipo de Ingenuity ha estado superando los límites del helicóptero al agregar instrucciones para capturar más fotos propias, incluso de la cámara a color, que capturó sus primeras imágenes en el segundo vuelo. Al igual que con todo lo demás sobre estos vuelos, los pasos adicionales están destinados a proporcionar información que podría ser utilizada por futuras misiones aéreas.

Mientras tanto, la cámara de navegación en blanco y negro del helicóptero rastrea las características de la superficie debajo, y este vuelo puso a prueba el procesamiento a bordo de estas imágenes.

La computadora de vuelo de Ingenuity, que hace volar la nave de manera autónoma según las instrucciones enviadas horas antes de que se reciban los datos en la Tierra, utiliza los mismos recursos que las cámaras. En distancias mayores, se toman más imágenes. Si Ingenuity vuela demasiado rápido, el algoritmo de vuelo no puede rastrear las características de la superficie.

"Esta es la primera vez que vemos el algoritmo de la cámara funcionando a larga distancia", dijo MiMi Aung, gerente de proyectos del helicóptero en JPL. "No puedes hacer esto dentro de una cámara de prueba".

Las cámaras de vacío en el JPL están llenas de aire tenue, principalmente dióxido de carbono, para simular la fina atmósfera marciana; no tienen espacio para que ni siquiera un pequeño helicóptero se mueva más de medio metro en cualquier dirección. Eso planteó un desafío: ¿Seguiría la cámara el suelo como se diseñó mientras se mueve a mayor velocidad en el Planeta Rojo?

Muchas cosas tienen que ir bien para que la cámara haga eso, dijo Gerik Kubiak, un ingeniero de software de JPL. Además de centrarse en el algoritmo que rastrea las características de la superficie, el equipo necesita las exposiciones de imagen correctas: el polvo puede oscurecer las imágenes e interferir con el rendimiento de la cámara. Y el software debe funcionar de manera consistente.

"Cuando estás en la cámara de prueba, tienes un botón de aterrizaje de emergencia allí mismo y todas estas características de seguridad", dijo Kubiak. "Hemos hecho todo lo posible para preparar a Ingenuity para volar por sí solo sin estas características".

El equipo de Ingenuity Mars Helicopter espera planificar su cuarto vuelo dentro de unos días.

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