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INVESTIGADORES ARAGONESES

Isabel Usón: «La movilidad, dentro de la comunidad científica, es positiva»

MARTA ITURRATE Actualizada 27/06/2011 a las 14:54
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Isabel Usón dirige un grupo de diez investigadores en el IBMBMARTA ITURRATE

ARCIMBOLDO
Un matrimonio que ya dura veinte años: el de la aragonesa Isabel Usón y la determinación estructural de moléculas por difracción de rayos X. El último ‘hijo’ de esta unión, nacido en el Instituto de Biología Molecular de Barcelona (IBMB), es el programa computacional Arcimboldo –en honor al pintor italiano de los retratos vegetales–, que dibuja proteínas basándose en ‘fragmentos tipo’, elementos fijos de esas macromoléculas.


Todo comenzó durante su tesis doctoral en el Departamento de Química Inorgánica de la Universidad de Zaragoza. Las ‘culpables’, «unas moléculas organometálicas de difícil cristalización, cuya única vía de caracterización era la difracción de rayos X». Luego, ya en Alemania, saltó de la cristalografía química a la biológica, de la mano de George M. Sheldrick; y del matraz, al ordenador. Y ahí sigue.

El método computacional que lleva construyendo los últimos años resuelve estructuras proteicas a partir de suposiciones de cómo son las macromoléculas. Estas hipótesis se basan en elementos fijos característicos de las proteínas, como hélices alfa, y los datos de difracción de rayos X disponibles en cada caso. Con esos mimbres y mediante complejos cálculos matemáticos, se van aproximando a la estructura real de la proteína. Al acercarse lo suficiente, ese proceso computacional, que trabaja con la modificación de la densidad electrónica, acaba dando el retrato de la proteína. Así, sin necesidad de datos de calidad excepcional, determinando al principio en torno al 15% de la estructura, se puede desvelar la totalidad de esta. «Como en el siglo XVI, Arcimboldo ensamblaba hortalizas y frutas para crear retratos», compara.


Recientemente, el proyecto ha dado un salto cuantitativo y cualitativo, tras materializarse la colaboración entre los científicos del IBMB y los del Centro de Supercomputación de Castilla y León.

Para Usón, en la comunidad científica, no solo la cooperación sino la movilidad «es normal y positiva». Ella misma llegó al IBMB con el programa ICREA, que ha recuperado una importante cantidad de científicos españoles de nivel que trabajaban en otros países e incorporado otros investigadores extranjeros, dándole la razón: «La ciencia no es algo local sino universal». Unos logros que se teme que se desbaraten por la crisis y el recorte presupuestario. Y es que: «Lo que más daño haría es perder o reducir los grupos de trabajo».

EN LA PRÁCTICA
Una imagen tridimensional es una herramienta muy poderosa. Permite aunar todo el conocimiento sobre la función y el comportamiento de una molécula –una proteína, en este caso– en un marco estructural visual. Así, la biología estructural, muy ligada a la biomedicina y la biotecnología, permite comprender procesos, anticipar comportamientos e interacciones, y diseñar fármacos, terapias, tratamientos, procesos industriales...

GRUPO INTERNACIONAL
El equipo del departamento Métodos Cristalográficos del Instituto de Biología Molecular de Barcelona está, en la actualidad, constituido por nueve investigadores liderados por Usón: Yvonne Yeboah, Dayté Rodríguez, Kathrin Meindl, Daniela Leyton, Iñaki Martínez de Ilarduya, Guillem Carrasco, Jasper Klein, Massimo Sammito e Ivan De Marino. Como es habitual en ciencia, se trata de un grupo multinacional, ya que sus miembros provienen de países de tres continentes: Ghana, Alemania, Italia, España, Bolivia y Cuba.




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