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Cruce de caminos

Lo siento Levi Strauss, pero tú no inventaste los jeans azules de denim

¿Aparecieron realmente los primeros jeans azules en 1873, como afirma la Levi Strauss & Company? ¿Procede el término ‘denim’ de la ciudad de Nimes?

Miguel Barral Actualizada 07/02/2018 a las 13:21
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En 1886, Levi's adoptó la imagen de dos caballos intentando romper uno de sus pantalones como logoLevi Strauss&Company

Según afirma la Levi Strauss & Company, los primeros jeans azules no aparecieron hasta 1873 ("Anyone can make a pair of blue jeans, but Levi Strauss & Co. made the first blue jean in 1873"). Craso –¿e inocente?– error que procedemos a remendar puntada a puntada.

  • Puntada 1 El algodón (la planta y la fibra vegetal obtenida de la misma), su cultivo y empleo en la confección de prendas de vestir data de muy antiguo. Ya en el 3000 a.C. se elaboraban ropajes de algodón en la región del valle del Indo, en Paquistán. Una práctica que poco a poco fue extendiéndose por todo Oriente Próximo.
  • Puntada 2 El índigo es el tinte de un profundo color azul que se obtiene a partir de las plantas del género Indigofera. En especial de la Indigofera tinctoria, que se cree es nativa del archipiélago malayo, desde donde habría colonizado Asia y África. Ya en el segundo milenio a.C. el extracto de dicha planta era empleado como tinte azul de objetos y telas debido a su gran poder de cobertura. Mayor sobre el algodón que sobre otras fibras textiles naturales. El índigo tiñe con facilidad la superficie de la fibra pero solo penetra parcialmente en su interior. Lo que explica que los vaqueros se vayan decolorando con cada lavado.
  • Puntada 3 Se considera que a partir de los siglos IX-X los mercaderes asiáticos introdujeron los tejidos confeccionados con algodón en Europa a través de los principales puertos italianos.
  • Puntada 4 Ya antes habrían aparecido los primeros jeans azules, en la India. Y más en concreto en Dhunga, donde los marineros y pescadores habrían comenzado a vestir unos confortables y resistentes pantalones de algodón teñidos de (y con) índigo.
  • Puntada 5 Y es probable que estos pantalones también los empleasen los marineros orientales que transportaban las mercancías con destino a los puertos italianos. Pantalones que sus colegas latinos habrían adoptado.
  • Puntada 6 Otras versiones apuntan a que los jeans azules surgieron de forma independiente en Italia, en particular en Génova, al hilo de la introducción del tejido de algodón teñido, popularizándose entre los marineros.
  • Puntada 7 Sea como fuere, tanto la tela como los pantalones elaborados con ella, comenzaron a ser designados por los comerciantes franceses como ‘bleu de Genes’, es decir, ‘de Genova’. Aunque otras fuentes indican que ‘Genes’ no alude a la ciudad sino a la tela empleada. Tras su desembarco en el mundo anglosajón, el ‘Genes’ original derivó en ‘jeans’. Entendidos siempre como unos resistentes y cómodos pantalones de algodón azules.
  • Puntada 8 Es momento de trasladarse a Francia. En concreto a la ciudad de Nimes, donde la industria textil local había desarrollado, entre los siglos XV y XVI un nuevo tejido más suave y flexible –que ha pasado al español como ‘sarga’–. Se elaboraba mediante el cruzamiento en diagonal de los hilos. Al principio de lana y luego de algodón, generalmente teñido de azul. Tejido conocido como ‘de Nimes’ o simplemente como ‘de-nim’ o ‘denim’. Y que comenzó a exportarse a EE. UU. para la confección de las lonas de las carretas y las velas de los barcos; así como para las prendas de la marinería.
No diga jeans, diga Levi’s

En 1853 Levi Strauss era un inmigrante alemán instalado en San Francisco y al frente de un comercio que contaba con un excedente de ‘denim azul’. Y tuvo la brillante idea de emplearlo para confeccionar pantalones de trabajo para los mineros que acudían a la ciudad, atraídos por la fiebre del oro. Pantalones (o 'blue denim jeans') que patentó y comercializó como Levi’s y que, en menos de diez años, se convirtieron en prenda indispensable de mineros, granjeros y cowboys.

Y por irónico que suene, los Levi’s originales no eran como los actuales ‘original Levi’s’: carecían de los distintivos remaches metálicos. Estos fueron introducidos por el sastre de origen lituano Jacob Davis atendiendo a la demanda de un minero descontento por que sus pantalones se rasgaban siempre por las costuras de los bolsillos en los que metía sus herramientas. En 1873 Strauss le compraba la idea y la patentaba. Momento que, según la compañía, marca el nacimiento oficial de los ‘blue jeans’.

Síntesis de un Nobel

A raíz de la revolución industrial, la industria de los tintes sintéticos experimentó un gran auge. Y, casi de forma simultánea, la demanda de índigo se disparó. Ello motivó que los químicos se afanasen en buscar una ruta sintética para obtenerlo. En 1883, Adolf von Baeyer aislaba y elucidaba la molécula responsable del color, la indigotina. Y, poco después, su colega Heumann conseguía sintetizarla. En torno a 1900 daba comienzo la producción industrial del índigo sintético. Justo a tiempo para que Baeyer fuese galardonado con el premio Nobel de Química de 1905.





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