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Salud

El origen de la legionela y otras bacterias causantes de enfermedades

A menudo se oye hablar de multitud de dolencias pero, en muchas ocasiones, no se conoce con exactitud de dónde vienen sus nombres. Aquí se explica el germen de algunos de ellos.

24/09/2018 a las 05:00
Soldados de la Legión Americana, cuerpo por el cual la bacteria de la legionela recibe su nombre.

El origen de ciertos nombres constituye un dato interesante que cada cierto tiempo despierta curiosidad en el ciudadano de a pie. Expresiones como ‘viejo verde’, meses como abril, articulaciones como la muñeca… Habitualmente utilizamos palabras que no sabemos de dónde vienen para referirnos a cuestiones pertenecientes a multitud de ámbitos.

Uno de ellos es el de las enfermedades, que en buena parte de los casos deben su nombre a su descubridor, pero que en otros han adoptado apelativos polémicos que incluso han llevado a entidades como la OMS a pedir a países e instituciones que eviten estigmatizar a la hora otorgarlos. De entre todas las afecciones, las bacterianas tienen un origen ciertamente llamativo en numerosas ocasiones. Aquí se explica cómo nacieron algunas de ellas.

  • Legionela: aunque a menor escala que hace unos años, la afección causada por esta bacteria (legionelosis) sigue latente en el mundo e incluso provocó la muerte de una persona en España el año pasado. Se descubrió por primera vez durante un desfile que la Legión Americana estaba haciendo en Philadephia en su 58º convención en 1976. Las personas que participaron en el acto sufrieron un brote epidémico de neumonía sin saber de su origen, hasta que meses después un grupo de científicos identificó una bacteria previamente desconocida como causante de la infección, y que normalmente se encuentra en cuerpos de agua como fuentes o torres de refrigeración.
  • Salmonela: a pesar de que se han creado algunos remedios para acabar con ella, la salmonela sigue ocasionando estragos cada cierto tiempo. Presente en las aves crudas, los huevos, la carne vacuna o las frutas y vegetales sin lavar, este peligroso microorganismo recibe su nombre de Daniel Elmer Salmon, un patólogo y veterinario estadounidense que trabajaba junto a su colega Theobald Smith en el momento en la hallaron en 1885, aislándola de cerdos con cólera. Para muchos, Smith fue el verdadero descubridor de la bacteria, razón por la cual su denominación siempre ha estado rodeada de polémica.
  • Brucelosis: el microbiólogo David Bruce fue la primera persona en establecer la asociación entre el organismo afectado y esta enfermedad (producida por bacterias del género 'Brucella') en 1887, mientras ocupaba el cargo de cirujano capitán de la armada británica en la isla de Malta. Allí, numerosos soldados presentaban un cuadro de fiebre ondulante que podía durar meses e incluso llegar a ser fatal. En el bazo, hígado y riñones obtenidos de las autopsias de los combatientes fallecidos, Bruce encontró una bacteria, la cual inoculó en algunos monos que reprodujeron la enfermedad. Y de entre ellos, los que fallecían albergaban esos mismos microorganismos, conocidos también como 'fiebres maltas'.

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