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¿Qué consecuencias tiene viajar a una ciudad muy contaminada?

Hacer turismo en lugares con altos niveles de contaminación puede provocar problemas respiratorios.

Contaminación en la ciudad china de Shanghái.
Afp

Un estudio, llevado a cabo por la Universidad de Nueva York (EE. UU.), ha revelado que incluso una estancia corta en ciudades con altos niveles de contaminación del aire pueden provocar en los viajeros problemas respiratorios de hasta una semana.

La investigación, publicada en 'Journal of Travel Medicine', ha analizado la tos relacionada con la contaminación y las dificultades respiratorias, y los tiempos de recuperación al regresar a casa, en adultos jóvenes sanos que viajan al extranjero. Para los autores del estudio esta investigación es oportuna dado que, según la Organización Mundial del Turismo, se espera que la cantidad de turistas que viajan a nivel internacional aumente a 1.800 millones para 2030.

"Recibimos varios informes de que los turistas se sentían enfermos cuando visitaban ciudades contaminadas, por lo que fue importante para nosotros entender lo que realmente estaba sucediendo", ha explicado el investigador principal del estudio Terry Gordon, profesor del Departamento de Medicina Ambiental de la Universidad de Nueva York.

Para llevar a cabo el estudio, los investigadores analizaron seis mediciones de la salud pulmonar y cardiaca en 34 hombres y mujeres que viajaban al extranjero durante al menos una semana desde el área metropolitana de la ciudad de Nueva York. La mayoría de ellos visitaba a familiares en ciudades con altos niveles de contaminación del aire como Ahmedabad y Nueva Delhi (India), Rawalpindi (Pakistán) o Xian (China).

Todos los participantes del estudio tenían un índice de masa corporal normal (entre 21 y 29 para los hombres y, entre 18 y 26 para las mujeres), y ninguno tenía condiciones de salud preexistentes. Además, antes de embarcarse en sus viajes, a todos se les enseñó a medir su función pulmonar y su frecuencia cardiaca diariamente utilizando espirómetros disponibles en el mercado. Luego, los investigadores compararon los datos de salud con los niveles de contaminación del aire recolectados por las agencias gubernamentales locales.

Asimismo, algunos de los destinos estudiados están muy contaminados durante ciertos meses pero tienen un aire relativamente más limpio en otras ocasiones. Otros destinos, en su mayoría europeos, como Ginebra, Londres, San Sebastián (España) o Copenhague, entre otros, tuvieron niveles consistentemente más bajos de contaminación del aire.

Los investigadores utilizaron estándares internacionales para clasificar las ciudades altamente contaminadas como aquellas que tienen más de 100 microgramos por metro cúbico de partículas (PM) o polvo de contaminación del aire. La contaminación moderada es entre 35 y 100 microgramos por metro cúbico de PM, y los niveles bajos de contaminación son algo menos que eso.

El equipo de investigación observó que la ciudad de Nueva York tiene niveles relativamente bajos de contaminación del aire, en parte, han explicado, debido a las estrictas regulaciones, su ubicación en la costa y los patrones climáticos.

Estar en una ciudad contaminada puede reducir en un 20% la función pulmonar

Concretamente, el estudio encontró que estar en una ciudad contaminada reducía las medidas de la función pulmonar en un promedio del 6 por ciento y hasta en un 20 por ciento en algunas personas. Además, los participantes clasificaron sus síntomas respiratorios de uno (leve) a cinco (que requiere tratamiento), informando un puntaje promedio acumulado de síntomas de ocho.

Las personas que visitaron las ciudades altamente contaminadas reportaron hasta cinco síntomas, mientras que las que visitaron ciudades con menos contaminación tuvieron menos o ninguno. Incluso, dos pacientes buscaron atención médica por sus síntomas.

Por este motivo, Gordon ha sugerido que aquellos que visitan ciudades altamente contaminadas deberían considerar usar máscaras o consultar a un médico antes de viajar si tienen dificultades respiratorias o de salud cardiaca preexistentes y, además, considerar evitar viajar durante ciertos meses.

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