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Internacional

UN 3,5%

La agricultura africana crece más en 2008 que la demografía

La FAO advierte que es necesario que África tenga "políticas concertadas" en un continente en el que el 30% de la población padece "hambre crónica". Asimismo, la fundación destaca que "la agricultura es el motor del desarrollo rural y de la reducción del hambre y la pobreza en la región".

La producción agrícola subsahariana experimentó el año pasado un crecimiento del 3,5%, tras varias décadas de declive y "muy por encima" del 2% de aumento demográfico, según revela un nuevo documento de trabajo de la Organización para la Alimentación y la Agricultura (FAO) de la ONU. No obstante, y pese a esta aparente "ruptura con el pasado", el documento advierte de que se requiere "una acción política concertada y resuelta" para mantener el impulso en un continente en el que el 30% de la población "sufre de hambre y malnutrición crónica".

"Los recientes resultados positivos de la agricultura en África subsahariana apuntan a una ruptura con el pasado y que las perspectivas para el sector están mejorando", ha afirmado la FAO en un comunicado. Sin embargo, se requiere "una acción política concertada y resuelta" para mantener el impulso, ha proseguido.

Según el organismo, se calcula que unos 218 millones de africanos, cerca del 30% de la población total, "sufren de hambre y malnutrición crónica". Aparte, "un 80% de las explotaciones agrícolas en África tienen menos de dos hectáreas, y su número alcanza los 33 millones", ha proseguido.

"Tras décadas de declive, el sector de la agricultura subsahariana, un 80% del cual está formado por pequeños campesinos, creció en más del 3,5% en 2008, muy por encima de la tasa del dos por ciento de aumento demográfico", se lee en el documento. El crecimiento, precisa, "se debe a un contexto normativo más favorable a la agricultura en muchos países, y al alza de los precios mundiales de algunos productos alimentarios básicos como el trigo y el arroz".

Además, los avances tecnológicos, como la variedad del arroz NERICA (acrónimo del New Rice for Africa) resistente a la sequía, también han colaborado a impulsar la producción en la región. "El elevado potencial de la agricultura en frica subsahariana es una buena noticia: la agricultura es la columna vertebral del crecimiento general para la mayoría de los países de la región, y esencial para la reducción de la pobreza y la seguridad alimentaria", ha afirmado el director general adjunto de la FAO, Hafez Ghanem.

El documento ha sido preparado para el Foro de Expertos de Alto Nivel que se reunirá en la sede de la FAO en Roma los próximos 12 y 13 de octubre para discutir estrategias sobre "cómo alimentar al mundo en 2050". El Foro reunirá a cerca de 300 expertos del sector académico, privado y de ONG de países desarrollados y en desarrollo y servirá para preparar el terreno para la Cumbre Mundial sobre la Seguridad Alimentaria que tendrá lugar en Roma entre el 16 y 18 de noviembre de 2009.

El informe pide que se actúe de forma resuelta en áreas como la innovación tecnológica, el desarrollo de mercados y servicios y una mejor gestión de los recursos naturales para alimentar a la creciente población y erradicar el hambre en la región.

Según la FAO, está previsto que la población de África subsahariana pase de 770 millones de habitantes en 2005 a entre 1.500 y 2.000 millones en 2050. A pesar de la rapidez del fenómeno de emigración del campo a las ciudades y el crecimiento de la población urbana, la cifra absoluta de población rural continuará incrementándose.

En estas circunstancias, señala el informe, "la agricultura es el motor del desarrollo rural y de la reducción del hambre y la pobreza en la región". El documento destaca al respecto que el crecimiento agrícola en África subsahariana estará liderado por la demanda interna y de los países de la zona de productos básicos alimentarios, debido a la urbanización y el aumento de la población a medio y largo plazo.

Principales problemas

Una de las principales ventajas de África es la abundancia de recursos naturales, incluyendo agua, pero "la distribución es muy desigual". Por el momento, señala el documento, tan sólo el tres por ciento de los cultivos alimentarios de la región son de regadío, frente a un 20 por ciento de media a nivel mundial. "La irrigación supondría un aumento enorme de la producción y el rendimiento", señala el texto.

Otro problema, según el documento, es que la tierra "también está infrautilizada", lo cual, aparte de afectar al tamaño de la superficie cultivada "tiene consecuencias para el medio ambiente". La FAO estima que el potencial adicional de tierra disponible para el cultivo en África subsahariana es de más de 700 millones de hectáreas.

Asimismo, el documento advierte de que el rendimiento de los cereales ha aumentado poco y aún se sitúa en la región en cerca de 1,2 toneladas por hectárea, frente a una media de unas tres toneladas por hectárea en el conjunto de los países en desarrollo. Aparte, el consumo de fertilizante en frica subsahariana fue de tan solo 13 kilogramos por hectárea en 2002, comparado con 73 kilogramos en Oriente Próximo y Norte de frica y 190 kilogramos en Asia oriental y el Pacífico.

Otro problema para la agricultura subsahariana es que el 40% de la población de la región vive en países sin salida al mar, frente a tan solo el 7,5% en otros países en desarrollo. Los costes del transporte en frica subsahariana pueden alcanzar, por ello, el 77% del valor de las exportaciones.

Además, el gasto en investigación y desarrollo agrícola "es muy bajo y en realidad descendió durante la década de 1990". "Si se puede ayudar a los campesinos africanos a superar estas dificultades y obtener ventaja de las nuevas y mejores oportunidades de mercado al tiempo que la crisis económica global se suaviza, existe un amplio consenso de que el continente tiene un enorme potencial para el crecimiento de su agricultura", advierte el informe.

Otros retos

El documento señala otros retos "que es necesario superar por parte de los Gobiernos, los donantes internacionales y el sector privado para mejorar la agricultura en frica subsahariana y asegurarse que la agricultura y el desarrollo rural van acompañados de una reducción de la pobreza".

Entre estos desafíos destacan el lento progreso hacia la integración regional, las carencias a nivel institucional y de gobernanza en algunos países, conflictos y enfermedades como el VIH/sida, la vinculación de los pequeños campesinos con los mercados, la creación de oportunidades de empleo en zonas rurales y la formación para la gente joven.

En estas circunstancias, el informe recomienda que se reduzcan los costes de transacción debidos al escaso volumen y las elevadas pérdidas de los cultivos de los campesinos pobres, "facilitando la creación de cooperativas y otras formas de asociación comercial para asegurar un mínimo volumen óptimo, y el control de la calidad e inocuidad de los alimentos".

"También se necesitan políticas para proteger a los campesinos africanos de las inundaciones y las sequías y de los vaivenes de los precios internacionales de los alimentos", señala el documento. "La transferencia de conocimientos y tecnología desde los países ricos a los pobres junto con el incremento de inversiones en investigación agrícola, son igualmente de extrema importancia para poder progresar en el combate del hambre y el desarrollo rural", añade.

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