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Calculan por primera vez los habitantes que tuvo Angkor: entre 700.000 y 900.000

Arqueología basada en detección por láser desde el aire y aprendizaje automático ha calculado la población de esta ciudad ahora camboyana que prosperó entre los siglos IX y XV.

Los templos de Angkor Wat, en Camboya
Los templos de Angkor Wat, en Camboya
Pixabay

Arqueología basada en detección por láser desde el aire (LIDAR) y aprendizaje automático ha calculado que el antiguo reino de Angkor de Camboya estuvo poblado por entre 700.000 y 900.000 personas.

La ciudad en expansión, que prosperó entre los siglos IX y XV, ha revelado lentamente su pasado oculto por el bosque a los arqueólogos, pero su población total ha sido un misterio.

La nueva estimación, que fue posible gracias a un estudio diseñado en la Universidad de Oregon, es la primera para toda la mezcla de 3.000 kilómetros cuadrados de paisaje urbano y rural. Los hallazgos se publican en Science Advances.

Con los datos combinados, incluidos los de varias décadas de investigación, el nuevo estudio reveló detalles de la población del centro ceremonial de la ciudad de Angkor, la metrópolis que se extiende hacia afuera como suburbios modernos y terraplenes que incorporan áreas agrícolas. Angkor era una ciudad de baja densidad, con su población esparcida en un área amplia.

Una estimación de población inicial fue de 750.000 habitantes en un área de 1.000 kilómetros cuadrados alrededor del centro de Angkor, dijo el coautor del estudio Roland Fletcher de la Universidad de Sydney y director del Programa de Investigación de Angkor. En esta área se encuentran templos religiosos de piedra, incluido Angkor Wat, que atraen a los turistas.

Más allá de los templos de piedra del centro de Angkor había viviendas y ubicaciones de estructuras de soporte, todas hechas de materiales orgánicos recuperados por la jungla, dijo la arqueóloga de la UO Alison K. Carter, experta en investigación arqueológica de grano fino que ha realizado trabajo de campo en Camboya desde 2005.

El equipo incorporó el aprendizaje automático a su proyecto, implementando un análisis estadístico de múltiples capas que fusionó datos de archivos históricos y mapas con detalles obtenidos de escaneos LIDAR de la región en un proyecto dirigido por el coautor Damian Evans del Instituto Francés de Estudios Asiáticos, en 2012 y 2015.

El Lidar documentó y mapeó 20.000 características nunca vistas antes, agregando a una base de datos anterior de 5.000 ubicaciones. "Cuando estás en el suelo en las partes principales del centro de la ciudad, hay bastante bosque", dijo Carter. "Mientras caminas, puedes notar que hay algo en el paisaje que te rodea, pero no puedes ver nada con claridad. Lidar nos dio una hermosa cuadrícula de montículos y depresiones, que creemos que eran pequeños estanques".

Los nuevos datos se han organizado en diferentes períodos del crecimiento de Angkor, particularmente en la vida de los reyes que fueron más influyentes en los cambios de infraestructura, dijo Carter, quien dirige el Laboratorio de Arqueología del Sudeste Asiático de la Universidad de Oregon.

Lidar mostró dónde habían estado las casas, que habían sido construidas sobre montículos y elevadas sobre postes. Los investigadores estimaron que cinco personas vivían en cada hogar y extrapolaron esos datos para evaluar la población total de la región.

"Observamos el crecimiento de la ciudad de Angkor a lo largo del tiempo", dijo Carter. "Descubrimos que diferentes partes de la ciudad crecieron de diferentes maneras. La forma en que pensamos sobre el crecimiento de la población en las ciudades y los suburbios hoy en día es probablemente la misma para Angkor".  

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