Economía
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Qué son las criptomonedas y cómo funcionan

Bitcoin o Ethereum son las más conocidas, pero se estima que existen unas 9.000 divisas digitales. Basadas en la tecnología 'blockchain', permiten realizar pagos a pesar de no estar avaladas por ningún banco central.

Proceso criptomonedas
Proceso criptomonedas
K.U./Heraldo.es

La cadena de bloques o 'blockchain' es una tecnología que permite cifrar la información de manera segura y descentralizada. Los datos se van agrupando en bloques que se codifican y que pasan a integrar una cadena. Estas cadenas, a su vez, pertenecen a una red en la cual no existe un intermediario como pasa con las transacciones de moneda tradicional en las que el banco centraliza las operaciones.

La cadena sería un gran libro de registros en el que cada bloque de información es una página. Cada miembro de la red tiene una copia de ese libro. 

En el caso de las criptomonedas, cada divisa tiene su propia cadena y su propia red. Bitcoin tendrá una y Ethereum, por ejemplo, otra.

La cadena de bloques está almacenada en una red de nodos:

Cada uno de los dispositivos/nodos de la cadena guarda una copia de la cadena de bloques. Se trata de un modelo de red descentralizado pues no hay ningún nodo que prevalezca sobre los demás. Si uno se desconecta, la red sigue funcionando. Esta circunstancia permite mantener la autonomía e independencia de la red.

¿Cómo son los bloques?

Cada uno de los bloques se compone de tres partes básicas: una cabecera, bits de información sobre las transacciones económicas y una Prueba de Trabajo (PoW).

Cabecera: Técnicamente se denomina 'hash'. Se trata de un identificador único generado mediante un algoritmo criptográfico a partir de los datos del bloque anterior. Se utiliza como una firma digital, es fácil de comprobar y sirve para asegurar que el orden de la serie de bloques se mantiene intacto. Es la prueba de verificación: el bloque es válido y la información que contiene no ha sido manipulada. Es fácil comprobar que un 'hash' pertenece a un bloque, pero, en el sentido inverso, es muy difícil reconstruir un bloque solo a partir de su identificador.

Información de las transacciones: El bloque contiene los registros de varias transacciones. Cada red tiene sus propias normas y límites. En el caso de las Bitcoin, cada bloque tiene un peso máximo de 2 MB en el que caben unas 2.500 transacciones. 

Una vez completado el bloque, hay que "sellarlo" con una Prueba de Trabajo (PoW, por sus siglas en inglés) que será a su vez, el 'hash' o cabecera del siguiente bloque.

Para que un bloque pueda entrar a formar parte de la cadena tiene que estar verificado y validado. 

¿Cómo se produce la validación de un bloque?

Aquí entran en escena los llamados 'mineros'. Cada uno de los nodos o dispositivos que están conectados a la red están controlados por una persona/minero que está a la escucha. Son usuarios que están pendientes de las transacciones que se realizan en la red para construir bloques con ellas.

Cuando verifican la información de las transacciones y completan un bloque, hay que cerrarlo con una Prueba de Trabajo. Este PoW será, además, el 'hash' para el próximo bloque de la cadena.

Esto se consigue mediante la resolución de un acertijo matemático. De esta manera, el primer minero que lo resuelva cierra el bloque y se lleva una recompensa económica, generalmente pagada en criptomonedas.

La criptomoneda Bitcoin usa el Algoritmo de 'Hash' Seguro (SHA, por sus siglas en inglés). En concreto es el SHA-256. Este algoritmo codifica la información del bloque en una secuencia numérica de 256 bits.

Esta nueva pieza de la cadena se comparte con todos los miembros de la red. Pasa a formar parte del registro común. Es decir, todos los nodos reciben una copia de la nueva cadena. 

Sin embargo, realizar estas operaciones matemáticas requiere de una gran capacidad de computación. Incluso existen granjas dedicadas al minado de bloques. Por lo que el trabajo de estos mineros no es altruista. Para incentivar a los mineros y que pongan la máxima tecnología posible al servicio de la red, la recompensa económica es importante y en criptomonedas. De esta manera se busca tener una red potente y descentralizada, donde no exista ningún nodo por encima de otro. 

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