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Enfermedades

Una sola cepa de la bacteria de la peste, culpable de las pandemias históricas y modernas

Es uno de los patógenos más mortíferos de la historia de la humanidad.

Europa Press. Madrid Actualizada 08/06/2016 a las 21:38

Una sola entrada de la bacteria de la peste en Europa fue la responsable de la Peste Negra de mitad del siglo XI y provocó brotes recurrentes en el continente durante los siguientes cuatro siglos antes de extenderse a China, donde se desencadenó la tercera pandemia de peste en el siglo XIX.

La ola de peste que viajó a Asia después se convirtió en la población de origen de las epidemias de hoy en día en todo el mundo. Científicos han determinado estas rutas de la bacteria a través del tiempo mediante análisis del genoma, que se publican este miércoles 'Cell Host & Microbe'.

"Nuestro estudio es el primero en proporcionar apoyo genético al recorrido de la plaga desde Europa a Asia después de la Peste Negra y establece un vínculo entre la Muerte Negra a mediados del siglo XIV y plagas modernas", dice la primera autora de este trabajo, Maria Spyrou, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, en Alemania.

La bacteria de la peste, 'Yersinia pestis', es uno de los patógenos más mortíferos de la historia de la humanidad, que generó tres grandes pandemias: la plaga de Justiniano, que se produjo en el Imperio Romano durante los siglos VIII y VI; la segunda pandemia de peste, que surgió por primera vez en Europa con la Muerte Negra a mediados del siglo XIV y continuó golpeando el continente con brotes recurrentes hasta la mitad del siglo XVIII; y la tercera pandemia de peste, que surgió en China durante el siglo XIX.

Las pruebas basadas en muestras de ADN antiguo y los patrones históricos del clima ha sugerido que los brotes recurrentes de la segunda pandemia fueron causados por múltiples reintroducciones de 'Yersinia pestis' en Europa, muy probablemente de Asia. Por otra parte, algunos científicos han sugerido recientemente que la bacteria de la plaga emigró desde Europa a Asia a raíz de la Peste Negra, dando lugar más tarde a la tercera pandemia. Pero hasta ahora, faltaba evidencia genómica para apoyar este modelo.

Para arrojar luz sobre el origen y la ruta de la segunda pandemia, Spyrou y los coautores del estudio Alexander Herbig, Kirsten Bos y Johannes Krause del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana recogieron muestras de personas infectadas por la peste enterradas en fosas comunes en Barcelona, España, y Ellwangen, Alemania, así como una única tumba en Bolgar City, Rusia.

"Las fosas comunes de donde provienen nuestras muestras con frecuencia representan eventos en los que cientos de personas murieron durante un solo brote de plaga -dice Herbig-. Esto nos da una impresión acerca de lo importante que era el impacto de esta enfermedad en la época medieval".

Se dató el sitio de la ciudad de Bolgar en la segunda mitad del siglo XIV gracias al uso de artefactos de monedas que se sabe que fueron inventados después de 1362. La datación por radiocarbono de fragmentos de huesos y raíces de los dientes estimó unas fechas entre 1300 y 1420 en el sitio de Barcelona, 1298-1388 para Bolgar City y 1486-1627 para Ellwangen.

Después de analizar los extractos de ADN de los dientes de 178 individuos, los investigadores identificaron el ADN de 'Y. Pestis' en extractos procedentes de 32 individuos. Tres individuos de Barcelona, Bolgar City y Ellwangen tenían suficiente ADN de 'Y. Pestis' para el análisis a nivel de genoma. Los autores secuenciaron los genomas de estas tres cepas de 'Y. Pestis' antiguas y las compararon con 148 cepas antiguas y modernas previamente secuenciadas para reconstruir el árbol filogenético 'Y. Pestis'.

La peste entró en Europa en una única ola 
El análisis filogenético no reveló diferencias entre la cepa de la Muerte Negra de Barcelona y cepas genotipadas previamente de mediados del siglo XIV en Londres. La presencia simultánea de la misma cepa, tanto en el sur de Europa como en el norte, sugiere que la 'Y. Pestis' entró en el continente en una sola ola en lugar de a través de múltiples pulsos durante la Muerte Negra.

Estas cepas de la Muerte Negra de Londres y Barcelona dieron lugar a una rama que contiene la cepa Ellwangen y cepas previamente secuenciadas del siglo XVIII de la Gran Peste de Marsella en Francia. Por otra parte, los tres genomas de reciente construcción y genomas previamente secuenciados a partir de la segunda plaga se agrupan en la misma rama en el árbol filogenético.

Tomados en conjunto, estos hallazgos sugieren que un único linaje de 'Y. Pestis' fue responsable de la Peste Negra y segundo brotes pandémicos posteriores en toda Europa. La cepa de Bolgar City comparte similitudes con la cepa de la Peste Negra en Londres, así como todas las cepas modernas, un hallazgo que apoya la idea de que un linaje de 'Y. Pestis' viajó desde Europa a Asia después de la Muerte Negra, provocando más adelante la tercera pandemia y epidemias de hoy en día en todo el mundo.

"Nuestro hallazgo más significativo reveló una relación entre la Muerte Negra y plagas modernas -apunta Krause-. Aunque existen varios linajes de peste en China hoy en día, sólo el linaje que causó la peste Negra varios siglos antes provocó la pandemia en el sudeste de Asia a finales del siglo XIX y la pandemia alcanzó rápidamente una distribución mundial y cercana".
 
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