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Desierto del Sáhara

El desierto del Sáhara pudo formarse hace siete millones de años

Según esta simulación podría remontarse a más del doble de lo estimado hasta ahora.

Europa Press. Madrid 19/09/2014 a las 06:00
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La desertificación en el norte de África puede remontrase a siete millones de años, más del doble de tiempo que las estimaciones vigentes. Nuevas simulaciones del clima sugieren también que este cambio en el clima habría sido provocado por la disminución gradual del Mar de Tethys, antecesor del Mediterráneo. 

Datos geológicos previos apuntaban hasta ahora que el mayor desierto no polar del mundo se formó hace entre 2 millones y 3 millones de años, alrededor del mismo tiempo que los ciclos de las edades de hielo comenzaron a azotar el hemisferio norte. 

Sin embargo, científicos han descubierto pistas de que el Sahara puede ser mucho más antiguo, dice Zhongshi Zhang, un paleoclimatólogo en el Centro Bjerknes para la Investigación del Clima en Bergen, Noruega y co-autor de un estudio publicado en Nature. Hace casi una década, señala, un equipo ya presentó evidencias de grandes depósitos de dunas de unos 7 millones de años en el norte de Chad. 

Otros análisis, incluyendo variaciones a largo plazo en las cantidades de polvo y polen en los sedimentos de los fondos marinos perforados frente al norte de África, dan cuenta de extendidos períodos de sequía en la región desde hace unos 8 millones de años. 

Pero no estaba claro lo que podría haber provocado la aridez, dice Zhang. No hubo episodios principales de formación de montañas que pudiesen haber influido en el clima de la región, señala. Tampoco las simulaciones del clima de su equipo sugieren que los cambios a largo plazo en la órbita de la Tierra o las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono fueran los culpables. 

Movimientos de las masas de tierra

En cambio, los análisis sugieren que una reorganización gradual de las masas de tierra - y en particular, la contracción del antigua mar de Tethys a medida que la placa tectónica africana se trasladó al norte respecto a la placa eurasiática - provocó un cambio en los patrones climáticos. 
 

Las simulaciones mostraron que la reducción del Mar de Tethys - junto con la elevación de la península arábiga, que sustituyó a una amplia franja de océano frente al noreste de África hace entre 7 millones y 11 millones años - debilitó el monzón de verano africano. Cuando los vientos del oeste se desvanecieron, el flujo de humedad desde el Atlántico tropical que previamente se extendió por todo el norte de África se desplazó al sur. Antes de la aparición de la península Arábiga, el norte de África tenía un clima semi-árido húmedo, señalan los investigadores. 







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